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Incendios subterráneos de carbón abandonados amenazan la vida de los zimbabuenses

Incendios subterráneos de carbón abandonados amenazan la vida de los zimbabuenses

Hwange, Zimbabue – Simba Mulezu, de diez años, conducía ganado a casa desde los campos de maíz de su madre cuando el suelo cedió bajo sus pies, sumergiéndolo en carbón ardiente bajo tierra.

El incidente lo dejó con extremidades permanentemente deformadas.

“Pasé varios meses en el hospital y Hwange Colliery Company no me ayudó con las facturas del hospital y otras necesidades”, dijo Mulezu, que ahora tiene 22 años, a Al Jazeera. “[Only] mis padres y parientes me han apoyado”.

Los incendios de carbón se han convertido en un problema importante en los últimos cinco años en Hwange y ocurren regularmente en varias áreas de la ciudad minera. Un incendio ha estado ardiendo bajo tierra durante 15 años.

A fines de 2021, una niña de ocho años que estaba haciendo sus necesidades en un área de arbustos cercana fue tragada por el suelo y cayó en un incendio de una veta de carbón. Más tarde murió a causa de sus heridas en un hospital.

Hwange Colliery Company Limited (HCCL) tiene su sede en Hwange en el suroeste de Zimbabue. Vecinos de la localidad, con población de unos 40.000viven con miedo ya que la compañía no ha cercado los sitios de carbón y no ha tomado medidas para apagar las llamas.

El coordinador de Greater Whange Residents Trust (GWRT), Fidelis Chima, dijo que los incendios subterráneos y superficiales mataron a dos niños en los últimos años e hirieron a más de una docena de personas. Acusó a la compañía de no tomarse la amenaza en serio.

“Hwange Colliery Company parece incapacitada para lidiar con decisión con los incendios subterráneos. Es triste que Hwange Colliery dificulte la rendición de cuentas de los residentes que residen en el área de concesión, ya que tiene la tendencia de desalojar a las personas que buscan hacerlo responsable”, dijo Chima.

En todo el mundo, cientos de incendios arden lentamente con combustible sucio debajo de la tierra, algunos ardiendo sin llama durante décadas, según Global Forest Watch, un monitor de código abierto.

“Estos incendios se conocen como incendios de vetas de carbón. Ocurren bajo tierra cuando se enciende una capa de carbón en la corteza terrestre. Debido a la naturaleza oculta de los incendios, a menudo son difíciles de detectar al principio y aún más difíciles de extinguir”, dijo Global Forest Watch.

Los residentes de Hwange se quejan de que Hwange Colliery Company ha descuidado su seguridad durante años y ahora viven con miedo, especialmente por sus hijos que no pueden leer las señales de advertencia.

Debido a la falta de medidas de seguridad adecuadas en los vertederos de carbón, los niños han sido la mayoría de las víctimas, y han sufrido lesiones o deformidades que ponen en peligro la vida.

“La empresa contrató a los ancianos tribales de Madumabisa para realizar campañas de sensibilización sobre los incendios de carbón. Pero durante más de 15 años desde que el fuego comenzó a amenazar a la gente desde la clandestinidad, no sé si nuestra comunidad está a salvo o no”, dijo Cosmas Nyoni, un concejal local.

Otro funcionario de Hwange, Lovemore Ncube, dijo que la compañía ha agregado letreros alrededor de las áreas con incendios subterráneos para advertir a las personas, pero los niños siguen muriendo o mutilados.

“A fines del año pasado tuvimos una niña de ocho años que se quemó y luego murió a causa de las quemaduras. Me dijeron que HCCL contrató a una empresa alemana que intentará apagar el fuego. Ha bloqueado el área a través de señalización”, dijo Ncube.

En una entrevista con Al Jazeera, la gerente de asuntos corporativos de Hwange Colliery Company, Beauty Mutombe, defendió a la empresa y describió a las víctimas como intrusos.

“La gente está entrando sin autorización a aquellas áreas que tienen señales claras. La gente roba la valla y entra en la propiedad privada de la empresa”, dijo Mutombe, y agregó que HCCL contrató los servicios de la empresa alemana DMT Group para atender los incendios de carbón.

El ministro de Minas y Desarrollo Minero, Winston Chitando, visitó un sitio donde los incendios de carbón destrozaron una carretera y prometió que Hwange Colliery Company estaba tomando medidas para abordar el problema.

“Contar con estos expertos internacionales muestra el alcance del compromiso. Han dicho que necesitarán hasta finales de marzo para terminar su trabajo. El gobierno toma este tema con seriedad y se trabajará con decisión para abordar el problema de una vez por todas”, dijo Chitando.

DMT dijo en un comunicado de enero que se presentaría un informe sobre la «estrategia de extinción» a la gerencia de HCCL y al gobierno en marzo. Sin embargo, ese informe no ha sido recibido, según Mutombe.

“DMT no debía presentar el informe a fines de marzo, sino sacar sus conclusiones y luego presentar el informe a partir de entonces. El informe aún no está disponible. Se hará público cuando salga”, dijo Mutombe.

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Publicado por notimundo

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