La viruela de la ardilla se cobra su primera víctima en las Tierras Altas de Escocia: una imagen desgarradora muestra una ardilla roja con reveladoras úlceras alrededor de los ojos y la boca; los expertos advierten que las últimas poblaciones supervivientes pronto podrían ser exterminadas

by Redacción NM
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  • Una ardilla roja ha sido encontrada muerta por la enfermedad en las Tierras Altas
  • La ardilla tenía las características reveladoras de la enfermedad, incluidas úlceras y costras.

Las últimas poblaciones supervivientes de ardillas rojas en el Reino Unido se enfrentan a la muerte a causa de la enfermedad que ha devastado a sus primas en el resto del país.

La viruela de la ardilla ha eliminado a la mayoría de las ardillas rojas en el Reino Unido, aunque las poblaciones se mantienen en el norte de Escocia.

Pero ahora esta población se enfrenta a la aniquilación, ya que se ha encontrado una ardilla roja muerta a causa de la enfermedad en las Tierras Altas.

La ardilla tenía las características reveladoras de la enfermedad, incluidas úlceras y costras alrededor de los ojos y la boca.

Liam Wilson, de la Escuela Real (Dick) de Estudios Veterinarios, afirmó: «Este es un hecho preocupante para las ardillas rojas en Escocia, ya que este caso al norte del cinturón central puede ser el preludio de la expansión de la viruela de la ardilla tanto a nivel local como más hacia el norte, aunque Se requiere más trabajo de investigación para evaluar completamente este riesgo.’

Una ardilla roja fue encontrada muerta a causa de la enfermedad en las Tierras Altas. La ardilla tenía las características reveladoras de la enfermedad, incluidas úlceras y costras alrededor de los ojos y la boca.

¿Qué es la viruela de ardilla?

Entre el 40 y el 60 por ciento de las ardillas grises del Reino Unido son portadoras de viruela de ardilla.

El virus es completamente inofensivo para los grises invasores, que fueron introducidos en Gran Bretaña desde Estados Unidos en 1876.

La viruela de la ardilla es en parte culpable de una explosión demográfica de más de tres millones de ardillas grises en el Reino Unido, mientras que sólo 30.000 de sus primas rojas permanecen en Inglaterra, 120.000 en Escocia y alrededor de 1.500 en Gales.

La organización Saving Scotland’s Red Squirrels dijo que la primera muerte identificada de una ardilla roja por el temido virus de la viruela de la ardilla en Dunfermline «podría tener graves consecuencias para las poblaciones de ardillas rojas de la zona».

Si bien es letal para las ardillas rojas, la viruela de ardilla no afecta a las ardillas grises que transmiten la enfermedad.

Por lo general, es mortal en dos semanas y un brote puede provocar el colapso de las poblaciones locales.

Como resultado, es uno de los principales factores de la pérdida de ardillas rojas en todo el Reino Unido.

El Acuerdo sobre las Ardillas del Reino Unido estima que sólo quedan 287.000 ardillas rojas en el Reino Unido, de las cuales el 75 por ciento se encuentran en Escocia, frente a los 2,5 millones de hace 100 años.

A modo de comparación, se estima que todavía quedan 2,7 millones de ardillas grises.

Nicole Still, directora del programa de salvación de las ardillas rojas de Escocia del Scottish Wildlife Trust, dijo: «Estamos extremadamente preocupados por esta última noticia».

Squirrelpox ha eliminado a la mayoría de las ardillas rojas en el Reino Unido, aunque las poblaciones se mantienen en el norte de Escocia.

Squirrelpox ha eliminado a la mayoría de las ardillas rojas en el Reino Unido, aunque las poblaciones se mantienen en el norte de Escocia.

El primer brote registrado de viruela de ardilla en Escocia se produjo en 2007, cerca de Lockerbie.

Más al sur, la enfermedad ha devastado a las poblaciones y «representa una gran amenaza para las ardillas rojas del norte de Escocia».

Las investigaciones muestran que cuando hay viruela de ardilla presente, los grises pueden reemplazar a las poblaciones rojas aproximadamente 20 veces más rápido que solo mediante la competencia.

Pero cuando el número de ardillas grises se mantiene bajo, a las ardillas rojas se les da tiempo suficiente para repoblar un área después de sufrir una disminución importante.

CÓMO LAS ARDILLAS GRISES INVASIVAS PUEDEN MATAR A LAS ARDILLAS ROJAS

Las ardillas rojas son originarias del Reino Unido y pasan la mayor parte del tiempo en los árboles.

Las ardillas grises, sin embargo, fueron introducidas en el Reino Unido a finales del siglo XIX desde América del Norte.

Inicialmente introducidas como especie ornamental, pronto se extendieron por el Reino Unido y otras naciones europeas, como Italia.

Las ardillas grises son portadoras de una enfermedad llamada virus de la parapox de la ardilla, que no parece afectar su salud pero que a menudo mata a las ardillas rojas.

Es más probable que las ardillas grises coman bellotas verdes, por lo que diezmarán la fuente de alimento antes de que las rojas lleguen a ellas.

Los rojos no pueden digerir bellotas maduras, por lo que sólo pueden comer bellotas verdes.

Cuando las ardillas rojas son sometidas a presión, no se reproducen con tanta frecuencia, lo que ha amplificado el problema inicial de la ardilla gris.

Otro factor importante en su declive es la pérdida de bosques durante el último siglo, pero el tráfico rodado y los depredadores también son amenazas.

Actualmente, se estima que podrían quedar tan solo 15.000 ardillas rojas en el Reino Unido.

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